Al menos catorce son los nutrientes esenciales, elementos químicos imprescindibles para el desarrollo vegetal: germinar, crecer, llevar a cabo la fotosíntesis y la reproducción.

Su clasificación como nutrientes principales, nutrientes secundarios y micronutrientes, obedece tan sólo a su mayor o menor cantidad y contenido en la composición de las plantas.

Los criterios de esencialidad de un nutriente, en relación a la fisiología vegetal, son
Aparece en todos los vegetales.
No puede ser sustituido por otro nutriente.
Su deficiencia o carencia provoca alteraciones en el metabolismo, fisiopatías o la muerte de la planta.

A continuación se indican los nutrientes esenciales y la forma química en la que las plantas los asimilan:

MACRONUTRIENTES son 6:

Nutrientes Principales, son los 3 siguientes:
Nitrógeno absorbido como NO3- y NH4+
Fósforo-absorbido como H2PO4 -
Potasio-absorbido como K+

Nutrientes Secundarios son los 3 siguientes:
Azufre-absorbido como SO4 2-
Calcio-absorbido como Ca2+
Magnesio-absorbido como Mg2+

MICRONUTRIENTES son 8:

Metales son 5 y se absorben como cationes divalentes o quelatos:
Hierro
Manganeso
Zinc
Cobre
Molibdeno
Níquel

No Metales son 3
Boro-absorbido fundamentalmente como H2BO3-
Cloro

Los nutrientes esenciales en la alimentación de las plantas